Праздник Рождества Христова православные отмечают 7 января, по новому стилю. Это торжество связано с разными обычаями и ритуалами, среди которых важное место занимает предпраздничное застолье и собственно рождественская трапеза.

Вечером, в канун Рождества Христова (сочельник), те, кто придерживается старых благочестивых обычаев, не нарушают поста: по Уставу церковному разрешается вкушать в это время только «сочиво» (взвар рисовый, пшеничный или ячменный — как правило, с медом).

Для того чтобы приготовить сочиво, берут 1 стакан зерен пшеницы, 100 г мака,100 г ядер грецких орехов, 1–3 столовые ложки меда, сахар по вкусу.

Зерна пшеницы толкут в деревянной ступе деревянным пестиком, периодически подливая немного теплой воды, чтобы оболочка пшеницы отошла. Затем ядро отделяют от шелухи, просеивая и промывая. На воде из чистых зерен варят обычную рассыпчатую постную кашу, охлаждают, подслащивают по вкусу.

Отдельно растирают мак до получения макового молочка, добавляют мед, все перемешивают и добавляют к пшенице. Если каша густая, ее можно разбавить охлажденной кипяченой водой. В конце добавляются толченые ядра грецких орехов.

Иногда сочиво готовят из риса, но рис следует приготовить особо — стакан риса залить полутора стаканами кипятка, плотно накрыть кастрюлю крышкой, варить рис три минуты на сильном огне, шесть — на среднем, три — на маленьком. Еще двенадцать минут не открывать крышку, давая рису настояться на пару.

Соотношение всех компонентов для сочива сохраняется. Иногда добавляют изюм, но это не обязательно. Для подслащивания лучше использовать мед.

Но и отведать «сочиво» можно только после того, как стемнеет и покажется первая звезда, которая должна напомнить всем христианам о звезде Вифлеемской, возвестившей пастухам рождение Христа. К началу трапезы все члены семьи одевались в праздничные одежды.

В деревнях, где рождественские традиции соблюдались особенно тщательно, пол в доме покрывали свежим сеном, а под скатерть клали солому. Это делалось в память о том, что Спаситель родился не в царском чертоге, а в овечьем хлеву и был положен в ясли на солому.

Трапеза начиналась с общей молитвы и была безалкогольной, все блюда — постными, заправленными растительным маслом, без молока и сметаны — оладьи медовые да пироги постные. Не подавалось и горячее, чтобы хозяйка постоянно находилась за столом. В конце трапезы подавались сладкие блюда: рулеты или пироги смаком, пряники, медовики, клюквенный кисель, компот, яблоки и орехи.

Обязательным блюдом трапезы в рождественский сочельник (а также в кануны других святочных праздников— Нового года и Крещения и в дни общего поминовения мертвых или родительские дни — Масленичная суббота, Радуница, Троицкая суббота и Дмитриев день) являлась кутья.

Кутья представляет собой род каши, приготовленной из цельных зерен и ягод, а также меда. Обрядовое значение этого кушанья обусловлено символикой его ингредиентов: зерно и ягода как символы жизни и плодородия, мед как продукт сакрального насекомого, пчелы — «Божьей угодницы», символизировавшей в раннехристианском катакомбном искусстве восставшего из смерти Христа, бессмертие[1]. Кутья, таким образом, является символом постоянного возрождения жизни через смерть.

По окончании трапезы часть оставшейся кутьи дети разносили по домам бедняков. После вкушения пищи до утра не убирали ни посуду, ни еду, ни скатерть, так как, по старинному поверью, к столу должны прийти покойные родители, чтобы тоже поесть. Дети (а в некоторых местах девушки, парни и даже взрослые мужчины) отправлялись в обход по домам славить Христа, за что получали деньги, козули, разные сладости.

Козули — обрядовое печенье из пшеничной или ржаной муки, чаще всего в форме коров, овец, лошадей. В северных губерниях России также были распространены изображения оленей с рогами и птиц-уточек, в Сибири, наряду с изображениями домашних животных, из теста делали еще и фигурку пастуха. Нижегородские козули («каракульки») представляли собой нечто вроде баранок или крендельков. Козули чаще всего выпекали в печи, однако еще в 30-х годах XX века встречался более архаичный способ: вылепленную из теста фигурку опускали на несколько минут в кипящую воду для сохранения формы и лишь затем ставили в печь. Козулями одаривали колядующих, родственников, их скармливали домашнему скоту (для повышения плодовитости), использовали как оберег для хлева и конюшни. Кроме того, козули применялись для святочных гаданий.

После Рождественской литургии устраивали праздничный обед, во время которого разговлялись после Рождественского поста. Праздничный рождественский стол отличается обилием закусок. К рождественским морозам приурочивали убой домашнего скота, птицы, поэтому к этому дню готовилось большое число мясных блюд. На праздничный стол подавали студень, окорок, копченое сало, бараний бок с кашей, домашнюю колбасу, жаркое, гуся с яблоками, утку с капустой, а вершиной всего являлся молочный поросенок. В каждом доме пекли пироги и мелкую выпечку специально для того, чтобы раздавать в святочные дни колядующим.

[1] Мифы народов мира. Энциклопедия: В 2 т. М.: Сов. энциклопедия, 1992. Т. 2. С. 354–356